La Chine a un appétit vorace pour les puces et achète beaucoup plus que tout autre pays, ce qui explique pourquoi ZTE a du mal à devenir une puissance technologique mondiale.

Le sort du fabricant chinois de smartphones ZTE a mis en évidence une faille dans la tentative de Beijing de devenir une puissance technologique mondiale : l’absence de puces informatiques faites maison.

Le gouvernement américain a annoncé jeudi un accord visant à lever l’interdiction pour ZTE d’acquérir des pièces auprès d’entreprises américaines, y compris des puces.

L’interdiction a paralysé les usines de ZTE et l’entreprise doit encore faire face à un avenir incertain.

Le président chinois Xi Jinping a fait de la construction d’une industrie nationale de la puce une priorité clé. À l’heure actuelle, le pays dépend fortement des entreprises étrangères pour la technologie de base qui alimente tout, des téléphones intelligents aux voitures.

La Chine a un appétit vorace pour les puces : elle achète beaucoup plus que n’importe quel autre pays, et un peu moins de 90% provenait de sociétés étrangères l’année dernière, selon l’International Business Strategies technology consultancy.

Mais le développement d’une industrie des puces compétitive est coûteux, politiquement sensible et prend beaucoup de temps.

La Chine a investi des dizaines de milliards de dollars dans plusieurs acteurs nationaux au cours des dernières années. Les grandes entreprises chinoises ont également essayé de mettre la main sur la technologie en soumissionnant agressivement pour des entreprises étrangères de puces.

Mais plusieurs tentatives d’achat d’actions d’entreprises américaines ont échoué après que les autorités américaines se soient opposées aux accords pour des raisons de sécurité nationale.

Les préoccupations de la Chine concernant sa dépendance à l’égard des fournisseurs étrangers sont devenues évidentes cette semaine lorsque trois grands fabricants de puces à mémoire : Samsung et SK Hynix de Corée du Sud et Micron des États-Unis ont déclaré qu’ils faisaient l’objet d’une enquête de la part des autorités de réglementation chinoises. SK Hynix a déclaré que l’enquête portait sur des prix suspectés.

Xi a clairement fait comprendre l’importance qu’il attache à l’industrie des semi-conducteurs, comparant récemment une puce informatique au cœur humain.

« Quelle que soit la taille d’une personne, elle ne peut jamais être forte sans un cœur sain et fort « , a-t-il déclaré lors d’une visite d’une usine de semi-conducteurs en Chine centrale en avril dernier.

Les puces à mémoire chinoises devraient arriver sur le marché d’ici la fin de cette année ou au début de 2019, mais elles seront inférieures à celles fabriquées par des fournisseurs étrangers établis, selon les analystes.

Ils sont susceptibles d’être vendus uniquement à des entreprises chinoises, qui peuvent être disposées à les acheter parce qu’ils sont moins chers que les puces étrangères, selon Avril Wu, directrice de recherche à la société d’études de marché TrendForce.

Même si la production augmente, la Chine devra compter sur des fournisseurs étrangers dans les années à venir. International Business Strategies prévoit actuellement que d’ici 2027, ils représenteront encore environ 60 % des semi-conducteurs utilisés en Chine.

La propriété intellectuelle est au cœur du différend commercial actuel entre les États-Unis et la Chine. Les préoccupations des États-Unis concernant le vol de la technologie américaine par la Chine ou le fait de forcer les entreprises à la livrer ont incité l’administration Trump à annoncer 50 milliards de dollars en droits de douane sur les produits chinois en mars.

« Les États-Unis estiment que la Chine utilise des moyens  » injustes  » pour obtenir des connaissances technologiques des États-Unis et d’ailleurs et utilise  » injustement  » les subventions et d’autres politiques industrielles « , a écrit Louis Kuijs, responsable de l’économie asiatique à la société de recherche Oxford Economics, dans une note de recherche la semaine dernière.

Les analystes ont suggéré que la recherche sur les fabricants de puces à mémoire en Corée du Sud et aux États-Unis pourrait être un moyen de faire pression sur les entreprises pour qu’elles partagent la propriété intellectuelle et stimulent la concurrence chinoise.

Le designer britannique Arm, qui appartient au conglomérat technologique japonais SoftBank, a accepté cette semaine de vendre une participation majoritaire dans sa filiale chinoise.

Arm donnera la participation de 51 % pour 775 millions de dollars à un groupe d’investisseurs dirigé par des Chinois, selon des rapports du Financial Times et du Wall Street Journal.